Poliomielitis

NémesisHe leído una novela muy interesante con la polio como tema central, por recomendación de nuestro maestro Fernando A. Navarro, que siempre acierta. Se trata de Némesis, de Philip Roth, un gran escritor, ganador de numerosos premios y eterno candidato al Nobel. A raíz de esta lectura, que os recomiendo, he decidido repasar esta enfermedad en mis libros de medicina y aprovechar para escribir algo que pueda ser útil a los traductores, sobre todo de francés. He utilizado básicamente dos libros: Medicina interna, de Farreras-Rozman, y Médecine tropicale, de Gentilini, dos libros de referencia para médicos y estudiantes de Medicina, también muy recomendables para traductores médicos. Os hago un resumen de los aspectos principales de esta terrible enfermedad, de la que parece que nos hemos librado en la mayor parte del mundo.

Poliovirus¿Qué es la poliomielitis? Es una enfermedad infecciosa producida por un virus, el poliovirus, del que se conocen tres serotipos (1, 2 y 3), es decir, tres variedades según su composición antigénica. Se trata de un virus del género de los enterovirus que tiene ARN como material genético. Entra en el cuerpo humano por la nariz o la boca a partir de un enfermo o un portador sano, o más raramente a través de agua o alimentos contaminados, se reproduce en la garganta y llega al intestino, donde también se reproduce. A partir de este momento, pasa a la sangre y llega al bazo, el hígado y la médula ósea, donde se sigue reproduciendo. Según la inmunidad del enfermo, el virus es destruido sin llegar a dar ningún síntoma o sigue avanzando, produce síntomas leves o afecta a las células nerviosas motoras de la médula espinal, lo cual da lugar a una parálisis muscular más o menos importante, que puede llegar a paralizar los músculos respiratorios y producir la muerte.

Polio 1Actualmente, la enfermedad es muy poco frecuente pues, según la OMS, en 2014 solo se notificaron 359 casos en todo el mundo, frente a los 350 000 casos estimados en 1988; las cosas han cambiado mucho, gracias a la vacunación de los niños. Es endémica solo en Afganistán y Pakistán, pero en cualquier momento se pueden producir casos en niños y adultos no vacunados. La OMS declaró Europa libre de polio en 2002 y, en España, no se ha registrado ningún caso desde 1986, pero la amenaza parece que aumenta, puesto que muchos niños no se vacunan.

Polio 2¿Cuáles son los síntomas? Después de 7 a 14 días de incubación tras el contagio, pueden pasar cuatro cosas: nada (asintomático), infección leve (fiebre, malestar general, dolor de cabeza, dolor de garganta, dolor abdominal, pérdida del apetito, vómitos, diarrea), poliomielitis no paralítica (en dos fases, la primera con síntomas inespecíficos como la infección leve y la segunda, tras unos 4 días de latencia, con una meningitis que generalmente se cura por completo) y poliomielitis paralítica (empieza con síntomas inespecíficos como la infección leve, sigue con los síntomas de la poliomielitis no paralítica y luego se producen parálisis musculares, sobre todo en las piernas, por afectación neurológica, acompañados de dolor muscular); estas parálisis dan lugar a una atrofia muscular con secuelas a menudo importantes. Más del 90 % de los casos son asintomáticos, es decir, la infección pasa desapercibida; la poliomielitis paralítica afecta a menos del 1 % de los infectados; de los infectados que enferman, el 5-10 % fallecen por parálisis de los músculos respiratorios.

Polio 3¿Cómo se diagnostica? En la actualidad, para confirmar que un caso clínicamente sospechoso está producido por el poliovirus, se realiza un examen virológico de heces, secreciones faríngeas o líquido cefalorraquídeo y también se puede realizar una PCR (reacción en cadena de la polimerasa). Otra opción es observar un aumento significativo del título de anticuerpos específicos en el suero mediante dos determinaciones con dos semanas de intervalo.

Polio 4¿Cuál es el tratamiento? La polio no tiene tratamiento, como la mayoría de enfermedades víricas. Solamente se puede realizar un tratamiento sintomático y esperar que el propio paciente venza al virus por sus propios medios, es decir, su sistema inmunitario. Antes del descubrimiento y aplicación de las vacunas, en la primera mitad del siglo XX durante las grandes epidemias de polio, lo único que se podía hacer para salvar la vida de los niños con parálisis de los músculos respiratorios era ponerlos en el “pulmón de acero”, una máquina que les permitía respirar aumentando y disminuyendo la presión sobre los pulmones desde el exterior. ¡Terrible! Esta máquina salvó muchas vidas.

Polio 5¿Cómo se previene? Existen vacunas eficaces desde hace más de 40 años que incluyen los tres serotipos del virus y se administran o bien por vía oral (virus vivo atenuado o vacuna de Sabin), o bien por vía inyectable (virus inactivado o vacuna de Salk). Forma parte del programa de vacunación de los niños en todos los países. La historia del desarrollo de estas dos vacunas es un tanto amarga, pero aquí están, han evitado muchas muertes, aunque también han producido algunas, sobre todo la de Sabin.

Polio 6Además de la novela de Philip Roth ya mencionada, Némesis, la polio ha sido el tema de algunas películas, como La melodía interrumpida, Amor sublime o Warm Springs, entre otras. También existen interesantes documentales sobre la enfermedad y el desarrollo de las vacunas, que encontraréis sin dificultad en Youtube. Una serie de personajes famosos padecieron esta enfermedad: el emperador Claudio (aunque existen dudas), Franklin Delano Roosevelt, Frida Kahlo, Arthur C. Clarke, Francis Ford Coppola, Robert Oppenheimer, Itzhak PerlmanMia FarrowNeil YoungRobert McNamara.

Existe un proyecto mundial de lucha contra la polio, cuyo objetivo es eliminarla por completo del planeta. Se llama Iniciativa Mundial para la Erradicación de la Polio y en ella participan Rotary International, UNICEF, los CDC de EE UU, la Fundación Bill y Melinda Gates, los gobiernos nacionales y algunas personas famosas o no famosas. ¡Ya falta poco!

Pulmón de acero

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4 respuestas a Poliomielitis

  1. doroteafb dijo:

    Hay otro libro sobre la poliomielitis que merece la pena leer y conocer para entrar en el tema desde el punto de vista del afectado:
    SUEÑOS DE ESCAYOLA
    JOSE VICENTE GARCIA TORRIJOS, EDITORS CARENA, 2015
    ¡No se lo pierdan!
    Un saludo. Dorotea Fulde Benke

  2. Ben Steiner dijo:

    Gracias por el artículo, era interesante.
    Un saludo,
    Ben Steiner

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