Procariotas y eucariotas

Si consultamos el Diccionario de términos médicos, veremos que estos dos términos, procariota y eucariota, pueden actuar como sustantivos o como adjetivos. Como adjetivos, podemos utilizarlos de varias maneras: podemos hablar de célula procariota o de organismo procariota, y también de célula eucariota o de organismo procariota. Como sustantivos, hablamos de un procariota o de un eucariota. Como vemos, el adjetivo es invariable en género, empleamos el mismo término (procariota o eucariota) para las células (sustantivo femenino) y para los organismos (sustantivo masculino). El sustantivo, por su parte, es masculino, a pesar de su terminación. También existe el adjetivo «procariótico/a» que, en este caso, tiene género femenino y masculino.

¿Qué es una célula procariota? Es una célula digamos que no tan compleja como una célula eucariota, cuyo material genético (un solo cromosoma, en general) no está dentro de un núcleo con su membrana nuclear, sino simplemente en el centro de la célula, en lo que recibe el nombre de nucleoide, en comunicación directa con el resto de la célula. Tampoco tiene mitocondrias ni plastos. La mayoría de los procariotas son unicelulares, pero existen algunos procariotas pluricelulares. Hay dos tipos de células procariotas: las arqueas y las bacterias.

¿Qué es una célula eucariota? Es una célula más compleja, que tiene un núcleo en el que está encerrado el material genético (ADN). Una célula eucariota puede ser un organismo por sí sola, como en las algas unicelulares o los protozoos, o formar parte de un organismo pluricelular, como en las plantas o los animales. Tiene mitocondrias en el caso de las células animales y vegetales, y plastos en el caso de las células vegetales. Las células del organismo humano son eucariotas.

Es muy interesante estudiar la evolución de la célula desde la que se considera la primera célula, origen de las demás. Esta primera célula, hipotética, puesto que no existe ya, se ha llamado LUCA (last universal common antecesor), es decir, el último antepasado común universal. A partir de ella, todas las demás células proceden de la división de otra célula.

También es muy interesante estudiar cómo es una célula procariota (una bacteria, por ejemplo), cuántos tipos de bacterias existen, cómo se reproducen, cómo obtienen la energía que necesitan para moverse y realizar todas sus funciones, qué formas tienen, cómo se agrupan entre sí, de qué elementos externos disponen, etc. Lo mismo para las células eucariotas, como las nuestras, con su increíble variedad de formas y funciones (hepatocitos, neuronas, células vegetales…), con sus orgánulos intracelulares, su fascinante forma de reproducirse y de producir las proteínas y la energía que necesitan para vivir.

Os recomiendo un par de lecturas complementarias: Atlas de histología animal y vegetal. La célula, de Manuel Megías, Pilar Molist, Manuel A. Pombal. Además de información general sobre la célula e imágenes, encontraréis la historia del descubrimiento de la célula y una amplia bibliografía sobre el tema. En este artículo de la revista Química viva, «Las bacterias y nosotros, tan diferentes… y tan parecidos. Mitos y verdades de las diferencias entre eucariotas y procariotas», de María Julia Pettinari, podréis leer una interesante disertación sobre las diferencias entre estos dos tipos de células, con sus excepciones. Si no conocéis un poco el tema, leedlos despacito, ¿vale? También podéis ver este vídeo, que explica de forma sencilla cómo son las células procariotas y eucariotas.

¿Cómo llaman a todo esto los franceses? A los traductores, también nos interesa:

¡La biología es fascinante!

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