La quintaesencia

¿Qué es la quintaesencia? Dice el DLE que es lo más puro, fino y acendrado de una cosa o también (segunda acepción) la última esencia o extracto de algo. Podemos decir, por ejemplo, algo como: «Esta novela es la quintaesencia de la literatura». También se emplea para hablar de extractos vegetales o de otros productos, como la «quintaesencia de lavanda», por ejemplo. Son los usos habituales de esta palabra, pero ahora me interesa su origen, que nos dará pie a hablar de filosofía y astronomía.

Los antiguos filósofos griegos, en su afán de comprender la realidad, buscaban los elementos que forman la materia, es decir, lo más pequeño que la constituye, y llegaron a la conclusión de que eran cuatro: aire, tierra, agua y fuego, cada uno con sus características. Hoy sabemos que, más allá de estos cuatro elementos, la materia está formada por átomos, a su vez formados por partículas subatómicas, y conocemos bastante bien su estructura. Aristóteles añadió un quinto elemento, el éter o quintaesencia, que era el elemento que formaba los cielos, el mundo más puro e inmutable, a diferencia de los mundos sublunares, corruptos, formados por los cuatro elementos.

Todo esto quedó atrás, pero el reciente descubrimiento de la energía oscura (o de la necesidad de su existencia, ya que no se ha encontrado) nos ha devuelto, en cierta manera, la idea de la quintaesencia. En realidad, los científicos han propuesto la existencia de la energía oscura, no porque la hayan detectado, sino porque la necesitan para explicar la expansión acelerada del universo. Esta expansión, si se considerara que el universo está formado solo por materia de la normal que conocemos, debería ir disminuyendo, por efecto de la gravedad, pero va aumentando, así que es necesario que exista algo que favorezca este aumento de la distancia entre las estrellas; es lo que se ha llamado energía oscura, la quintaesencia. Ahora, el problema es encontrar la manera de detectarla, uno de los misterios del universo.

Y es que la astronomía es una ciencia fascinante, que nunca tendré tiempo suficiente para estudiar como me gustaría; pero se puede intentar. Algunas recomendaciones de lectura y vídeos para iniciarse en la observación del cielo y en los conceptos básicos de la astronomía y la astrofísica son las siguientes:

El universo en tu mano, de Christophe Galfard, traducido del inglés por Pablo Álvarez Ellacuria, todo un viaje superameno por el espacio y el tiempo desde nuestra Tierra hasta el origen del universo, con explicaciones de las certezas y las hipótesis más aceptadas sobre las leyes que rigen el universo. Como su autor nos explica al principio de la obra, solo hay una ecuación en el libro (E = mc²) y su intención es que todos los lectores puedan comprenderlo todo, aunque hay cosas que yo creo que ni los astrofísicos entienden…

Atlas del cielo, VV. AA., traducido del italiano por Rosa Solá Maset. Otro viaje por el cielo, pero esta vez centrado en la observación del firmamento, con una buena parte de historia de la astronomía y de los viajes por el espacio, así como explicaciones sobre los aparatos y técnicas utilizados para observar los astros y una descripción de estos (planetas del sistema solar, constelaciones, galaxias, etc.), con bonitas y abundantes ilustraciones.

El Planetario de Madrid dispone de gran cantidad de vídeos grabados durante la primera ola de la pandemia de COVID-19 (programa Planetario en casa) sobre diferentes temas, expuestos por grandes especialistas en la materia. Están disponibles en su canal de Youtube y son muy, pero que muy interesantes.

La Sociedad Española de Astronomía (SEA) dispone en su página web de gran cantidad de recursos e información sobre astronomía, como las universidades que ofrecen estudios sobre el tema, actividades de divulgación, noticias sobre actualidad astronómica y otros recursos interesantes.

Miriada X ofrece un curso en línea gratuito, siempre abierto para consulta, que se llama Desentrañar el firmamento, impartido por Javier Bussons Gordo, astrofísico de la Universidad de Murcia. Lo he hecho y me encantó. Muy recomendable.

EdX también tiene un curso en línea gratuito sobre astronomía que se llama Astronomía virtual, impartido por Guillermo Goldes, doctor en Astronomía de la Universidad de Córdoba, Argentina. Lo acabo de empezar y es fascinante. Muy recomendable también.

¡La quintaesencia nos ha llevado muy lejos, tan lejos como a los confines del universo! La astronomía y la astrofísica son temas fascinantes en los que hay que introducirse poco a poco, ¡hasta llegar a los libros de Stephen Hawking y otros físicos teóricos, muy interesantes pero más difíciles!

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