Células pluripotentes, multipotentes y otras

¿Es lo mismo una célula pluripotente que una célula multipotente? A primera vista, podría parecer que «pluripotente» y «multipotente» son sinónimos, ¿verdad? Pues no, no son sinónimos. Vamos a ver a qué tipo de células se refiere cada término y qué otros tipos de células se definen respecto a la potencia celular, es decir, respecto a la capacidad de diferenciarse en más o menos tipos celulares.

De más a menos capacidad de diferenciarse en tipos celulares, la gradación es la siguiente:

Célula totipotente → Célula pluripotente → Célula multipotente → Célula oligopotente → Célula unipotente.

En todos los casos, estamos hablando de células madre, las células que se reproducen y dan lugar a los diferentes tipos de tejidos del organismo. Es decir, podemos hablar de células madre totipotentes, células madre pluripotentes, células madre multipotentes, células madre oligopotentes y células madre unipotentes. También podemos utilizar los adjetivos totipotencial, pluripotencial, multipotencial, oligopotencial y unipotencial.

Una célula madre totipotente es capaz de dar lugar a cualquier otro tipo de célula, incluidas las diferentes células de la placenta. Solo las primeras células que se forman después de unirse el óvulo y el espermatozoide, las que constituyen el cigoto y la mórula, son totipotentes. Son las únicas que pueden dar lugar a un organismo humano. Una vez que la mórula ha alcanzado las 16 células, ya empieza la diferenciación.

Las células madre pluripotentes tienen también mucha capacidad de diferenciación, pero no tanta como las totipotentes, puesto que ya no pueden formar los tejidos de la placenta. Por lo tanto, no serían capaces de generar un organismo humano. Pueden dar lugar a cualquiera de los tipos de células que forman el organismo y se encuentran también en el embrión, un poco más desarrollado que en el caso anterior.

Las células madre multipotentes tienen más reducida su capacidad de diferenciación. Solo pueden dar lugar a células de un linaje embrionario, o bien a células del ectodermo (epidermis, sistema nervioso, etc.), o bien a células del mesodermo (tejido conjuntivo, muscular, etc.), o bien a células del endodermo (diferentes epitelios, como el respiratorio, digestivo, etc.). Por ejemplo, las células madre hematopoyéticas son de esta categoría, pueden dar lugar a los diferentes tipos de células o elementos de la sangre (hematíes, leucocitos y plaquetas), pero no a otros tipos de células.

Las células madre oligopotentes están un poco más diferenciadas, pueden dar lugar a menos tipos celulares que las anteriores. Por ejemplo, las células madre linfoides pueden dar lugar a linfocitos B y T, pero no a otros tipos de células de la sangre, como los hematíes o los neutrófilos.

Las células madre unipotentes solo pueden dar lugar a un tipo de célula, por ejemplo, las células madre musculares, que solo darán lugar a las células musculares. Son las menos diferenciadas. Después de este tipo de células madre, ya vienen las células digamos que normales, que no son capaces de diferenciarse, solo cumplen cada una con su misión.

En realidad, todas estas células tienen el mismo material genético. Su ADN es el mismo. ¿Por qué unas pueden dar lugar a un ser humano completo (totipotentes) mientras que otras solo son capaces de dar lugar a una célula muscular (unipotentes)? De forma muy sencilla, podemos decir que, en las primeras, todos los genes están activos, todos se pueden expresar, y, en las demás, progresivamente se van bloqueando diferentes grupos de genes, que no se podrán expresar y, por lo tanto, irán definiendo el tipo de célula que se formará.

Así es como lo llaman los franceses:

 

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